Bois et forêt : quelle est la différence ?

La différence entre les bois et les forêts se résume à la couverture de la canopée et à la densité des arbres. Alors que les forêts sont connues pour leur couvert végétal plus épais (la quantité de terre couverte par la cime des arbres), les bois ont généralement un couvert végétal plus ouvert et une densité d’arbres plus faible, ce qui maintient le sol plus sec et non ombragé.

Bien que tous deux désignent des écosystèmes distincts couverts d’arbres et abritant une grande variété d’espèces sauvages, les bois sont souvent considérés comme les écosystèmes intermédiaires entre la forêt dense et les terres ouvertes.

La distinction entre bois et forêts remonte en fait à l’époque médiévale, plus précisément à l’époque où une « forêt » désignait une parcelle de terrain suffisamment grande pour préserver le gros gibier pour les parties de chasse royales.

Aujourd’hui, l’Organisation des Nations unies pour l’alimentation et l’agriculture (FAO) et le système américain de classification nationale de la végétation offrent tous deux des perspectives similaires sur la manière de faire la distinction entre les deux : selon les directives de la FAO, les forêts ont un couvert supérieur à 10 %, tandis que les bois ont un couvert inférieur à 10 % ; pour les systèmes de classification américains, les forêts ont une densité d’arbres supérieure à 20 %, tandis que les bois ont une densité d’arbres inférieure à 20 %.

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Qu’est-ce qu’une forêt ?

Selon la FAO, une forêt couvre plus de 0,5 hectare de terrain avec des arbres d’une hauteur supérieure à 5 mètres et une canopée de plus de 10%.1 Les forêts comprennent également des zones avec des arbres plus jeunes qui devraient atteindre une canopée d’au moins 10% et une hauteur d’arbre d’au moins 5 mètres et n’incluent pas les terres principalement utilisées pour l’agriculture. Les forêts fournissent des habitats pour près de 5 000 espèces d’amphibiens (soit 80 % de toutes les espèces connues), 7 500 espèces d’oiseaux (75 % de tous les oiseaux) et plus de 3 700 mammifères (68 % de toutes les espèces de mammifères).

Le système américain de classification nationale de la végétation considère que les forêts sont une végétation dominée par des arbres d’au moins 6 mètres de haut produisant une majorité de canopée fermée, généralement entre 60 % et 100 % de couverture. Cependant, ils suggèrent que les forêts qui ont temporairement perdu leur couverture en raison d’une perturbation majeure comme une maladie ou un chablis sont toujours considérées comme des forêts.

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Le biome forestier se compose de trois types généraux :

  • Les forêts tempérées ont des températures qui varient tout au long de l’année, constituant quatre saisons distinctes
  • Les forêts tropicales se trouvent plus près de l’équateur avec des climats plus chauds et plus humides
  • Les forêts boréales sont situées dans des endroits comme la Sibérie et l’Alaska et ont des températures beaucoup plus froides, souvent en dessous de zéro.

Les forêts boréales sont également connues pour leur rôle important dans le captage du carbone, et leurs conditions glaciales accueillent des animaux uniques comme l’élan, le renne, le lièvre arctique et l’ours polaire. Les forêts tropicales humides, qui abritent la majorité des espèces végétales et animales de la planète, sont caractérisées par de fortes précipitations et un nombre suffisant d’arbres pour offrir un environnement sombre et protégé aux champignons, aux jaguars, aux gorilles et aux grenouilles venimeuses. Les forêts tempérées abritent des animaux plus diversifiés, adaptés à l’été, l’automne, l’hiver et le printemps, tels que les loups, les pumas, les cerfs, les écureuils, les ratons laveurs et les ours en hibernation.

Selon une étude sur la cartographie du carbone publiée dans Nature, laisser les forêts repousser naturellement jusqu’en 2050 pourrait potentiellement absorber jusqu’à 8,9 milliards de tonnes métriques de CO2 de l’atmosphère chaque année, tout en maintenant le niveau actuel de production alimentaire.

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Qu’est-ce qu’un bois ?

Selon la définition de la FAO, les terres non définies comme « forêts » qui s’étendent sur plus de 0,5 hectare sont considérées comme « autres terres boisées ». Les bois doivent avoir des arbres d’une hauteur supérieure à 5 mètres et une canopée comprise entre 5 et 10 % ou une couverture combinée d’arbustes, de buissons et d’arbres supérieure à 10 %.

Selon les normes de la classification nationale de la végétation des États-Unis, les bois font référence à une végétation dominée par des arbres à la canopée ouverte, dont la couverture est généralement comprise entre 5 et 60 %.3 Selon ces normes, un bois devient une forêt lorsqu’il devient suffisamment dense pour couvrir plus de 10 % de sa surface avec une canopée d’arbres.

Ce que l’Amérique du Nord appelle « forêts anciennes », le Royaume-Uni l’appelle « forêts anciennes », en référence aux peuplements d’arbres qui existaient avant 1600. En Australie, une zone boisée est une zone dont la couverture arborée est comprise entre 10 et 30 %, subdivisée en zones boisées hautes, avec des arbres de plus de 30 mètres, et en zones boisées basses, avec des arbres de moins de 10 mètres.

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C’est pourquoi les bois sont plus susceptibles d’abriter des animaux vivant au sol (cerfs, ratons laveurs, hérissons, lapins), tandis que les forêts abritent généralement des animaux qui peuvent vivre exclusivement parmi les arbres.

Pourquoi les bois et forêts sont essentiels sur notre planète ?

Les arbres sont incroyablement importants. Ils fournissent toute une série de services écosystémiques essentiels à notre survie, notamment l’eau propre, le stockage du carbone et la pollinisation. En outre, ils abritent des milliers d’espèces indigènes, des mammifères aux invertébrés, des oiseaux aux champignons.

Il est important de protéger cette biodiversité pour que les générations futures puissent en profiter et pour maintenir des écosystèmes sains et fonctionnels. Pourtant, nos arbres sont soumis à des pressions toujours plus fortes en raison du changement climatique induit par l’homme, des ravageurs et des maladies introduits et des pertes dues aux développements.

Par exemple, en 2017, la Charte des arbres, des bois et des personnes a été lancée afin que les habitants du Royaume-Uni puissent exprimer clairement l’importance des arbres dans leur vie. La Charte des arbres énonce 10 principes dans le but de soutenir, créer, célébrer et protéger les paysages arborés tout en s’assurant que les rôles que les arbres jouent dans nos vies sont visibles et réalisés dans les politiques et les pratiques à travers le Royaume-Uni.

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Pour conclure sur les bois et forêts…

Les bois et les forêts sont deux types d’habitats naturels qui abritent des milliers d’espèces indigènes. Ils régulent également l’environnement et l’atmosphère qui les entourent.

Les zones boisées sont des terrains plus petits, avec une densité d’arbres plus faible, et permettent donc la formation d’un habitat plus ouvert et suffisamment ensoleillé. Les forêts, en revanche, sont densément peuplées de plus d’une espèce d’arbre. Elles abritent un grand nombre de populations d’animaux sauvages.

La société humaine, à son tour, a un impact positif ou négatif sur les bois et les forêts et vice versa !

Sources :

  • https://www.fao.org/3/ap862e/ap862e00.pdf
  • https://www.fao.org/state-of-forests/en/